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Maîtresse de l'Empire byzantin : Théodora, iconique

« Théodora n’eut aucune des vertus d’une sainte, elle eut plusieurs de celles d’une souveraine », écrivit Henry Houssaye. Connaissez-vous Théodora ? Impératrice byzantine, femme de Justinien, prostituée pour les uns, sainte pour les autres, déterminée assurément.

Le 16/04/2018 à 09:40 par Audrey Le Roy

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Publié le :

16/04/2018 à 09:40

Audrey Le Roy

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Virginie Girod, docteur en histoire, spécialisée dans l’histoire des femmes et de la sexualité dans l’Antiquité, nous offre un portrait (publié chez Tallandier) qui, à défaut d’être complètement fidèle – le peu de sources disponibles ne le permet pas – nous donne une idée du destin hors norme de ce « modèle de femme libre et insoumise » qui prouve, s’il en était encore besoin, « qu’on peut naître fille de rien et finir impératrice. »

« Aujourd’hui le nom de Théodora serait assurément tombé dans l’oubli si elle n’avait pas été une femme d’exception. » Voici à peu près la seule chose dont nous sommes absolument certains, car les sources historiques sont bien pauvres. Elles émanent principalement de Procope, historien byzantin, contemporain du règne de Justinien et Théodora. Il nous a laissé quelques écrits dont Les Édifices, livre de propagande validé par le couple impérial et Histoire secrète, certainement publié à titre posthume et qui conspue ceux qui avaient été encensés précédemment. Il faut cependant « accepter d’utiliser Procope en fil rouge et de recouper chacun de ses dires avec d’autres sources, parfois plus tardives et ayant toujours un parti pris marqué en faveur ou contre » Théodora.

Ces sources sont les témoignages de Jean d’Éphèse, patriarche d’Éphèse à la fin des années 550, pro Théodora qui n’était à ses yeux « que grâce et grandeur d’âme ». Autre genre que Procope, certes, mais qui ne semble pas plus fiable. Il y a encore Jean Malalas, chroniqueur contemporain, mais qui ne l’aborde quasiment pas, juste pour affirmer qu’elle lutta contre le proxénétisme, ce qui, en un sens, en dit déjà beaucoup ?

En définitive, « pour comprendre qui était Théodora, l’historien se doit de naviguer en eaux troubles, de trier judicieusement les informations en croisant les textes anciens et de faire preuve de la plus grande prudence dans l’interprétation des sources textuelles. De leur côté, les sources archéologiques et artistiques sont très limitées. »

Constantinople devient résidence impériale sous Théodose Ier en 380 apr. J.-C. L’empereur chrétien devient, de fait, « garant de la vraie foi et le protecteur de l’Église. » De persécutés, les chrétiens deviennent les persécuteurs, « avec les édits du 28 février 380 et du 10 janvier 381 pris par Théodose, le christianisme catholique était promu comme “la seule religion ayant droit de cité dans l’empire des Romains.” » Rien de nouveau sous le soleil !

476, l’Empire romain d’Occident sombre, Constantinople, nouvelle Rome

Comme l’Homme sans conflits religieux dont se préoccuper se sent malheureux et désœuvré, la question du corps du Christ vient occuper ses réflexions et surtout le diviser. Ainsi les chrétiens s’enragent, au point d’avaler de travers la sacro-sainte hostie, lors du concile de Chalcédoine en 451, afin de déterminer si le corps du Christ est de nature divine et humaine, comme le pensent les chalcédoniens, ou bien juste de nature divine, thèse défendue par les monophysites ou antichalcédoniens. Vaste programme qui aboutira à un schisme.

Outre le fait de pousser à la philosophie, la religion chrétienne entend contrôler la culture, ainsi dit-on adieu aux combats de gladiateurs et bonjour à la censure. Seules les courses de chars dans les hippodromes sont toujours acclamées par tous. C’est là que nous allons rencontrer Théodora.

Elle serait née à la fin du Ve siècle, seconde fille d’Akakios, gardien d’ours, et d’une comédienne, « née dans une famille chrétienne, elle reçut pour nom Théodora, du grec théou dôrom, littéralement “don de Dieu”. » Elle a une grande sœur, Comito, et une plus petite, Anastasia.

Akakios meurt, sa veuve doit vite se remarier si elle veut faire vivre ses filles. C’est chose faite très rapidement, mais hélas son nouveau mari ne reçoit pas l’autorisation d’occuper la place du défunt. Il faut dire qu’à l’époque deux factions règnent sur l’hippodrome, les Verts et les Bleus. Les Verts sont plutôt issus du peuple, les Bleus, des plus aisés. La famille de Théodora faisait partie des Verts. Comptant sur la rivalité entre les factions, la mère de Théodora va traîner ses trois filles lors d’une représentation à l’hippodrome et faire pleurer dans les chaumières en prenant la posture de la pauvre mère accablée avec trois bouches à nourrir. Les Bleus, qui ne manqueraient pour rien au monde l’occasion de montrer qu’ils sont plus charitables que les Verts, donnent alors le job de gardien d’ours, justement vacant, au nouveau mari.

Cette histoire est-elle vraie ? Probablement pas, Procope l’aura certainement inventée pour mettre en avant la basse extraction de l’Impératrice, quoi qu’il en soit, les factions, elles, ont bien existé et elles seront même très actives lors de la sédition Nika qui a failli coûter sa place à Justinien quelques années plus tard, en 532.

Étant filles de comédienne, les trois sœurs n’avaient pas beaucoup de perspectives d’avenir mis à part devenir elles-mêmes comédiennes, ce qui à l’époque était synonyme de prostituées. Une jeune fille pouvait commencer à « travailler » à partir de douze ans, « il était normal de commencer à travailler très tôt, car d’une part il fallait bien gagner son pain et d’autre part les femmes, passé trente ans était déjà vieilles. » En attendant d’atteindre l’âge, Théodora servait son aînée.

Pour être actrice, il fallait savoir lire et connaître des pièces, ce qui, bien que pauvres, en faisait des enfants relativement cultivées par rapport aux autres, mais ça n’était pas forcément une bonne chose, « à Constantinople, les femmes intelligentes et cultivées ne pouvaient guère être que courtisanes ou membres de la haute noblesse ». Théodora n’étant pas issue de la haute noblesse, Procope n’avait pas un énorme travail d’esprit à faire pour en tirer des conclusions, même si, comme l’admet Virginie Girod, Théodora ayant été élevée « dans un milieu licencieux parmi les actrices et les courtisanes. Il serait illusoire de penser qu’elle fût une oie blanche. »

(Illustration - Impératrice Théodora,
Benjamin Constant. 1887)

À charge ou non, toutes les sources semblent se rejoindre sur un point : Théodora était belle et avait du charisme. Est-ce cela qui séduisit Hékébolos, nouveau gouverneur de la Pentapole, au point d’en faire sa concubine officielle et de l’emmener avec lui à Souzousa, ville portuaire « située près de l’actuelle Benghazi » ? Peut-être. Elle y apprit en tout cas « les bonnes manières », toujours utiles.

Il semblerait cependant que cette aventure tourna vite court et qu’elle ait été mise à la porte, probablement après une grossesse et la naissance d’une fille, dont on perd la trace. Quelle qu’en soit la raison, Théodora devait partir. Plutôt que de rentrer directement à Constantinople, elle décide de faire une sorte de « Grand Tour » avant l’heure et se rend à Alexandrie, où elle se sensibilise à la religion en embrassant les idées des antichalcédoniens. Nous la retrouvons aussi à Antioche où, semble-t-il, elle fera la rencontre d’une certaine Macédonia réputée pour lui avoir présenté, de retour à Constantinople, Justinien, alors consul et héritier de l’empereur Justin.

On ignore comment ils se sont rencontrés « mais Théodora et Justinien se sont reconnus. Ils sont tombés amoureux et ne se sont plus quittés. »

De l’amour ? Certes… mais surtout une ambition commune, une même soif de réussite. Venant du peuple tous les deux, ils devaient parfaitement se comprendre et être animés du même feu sacré. Ils se sont soutenus l’un l’autre que cela soit face aux insurrections comme la sédition Nika ou face aux désaccords religieux, Justinien étant pour sa part chalcédonien. Sûrs d’eux, « rien ne les empêcherait de laisser leur empreinte dans l’Histoire. »

[Extraits] Théodora ; prostituée et impératrice de Byzance de Virginie Girod

Si « les historiens modernes se posent la question de son influence dans les lois relatives à la condition féminine », il n’en reste pas moins que cette femme était habitée par une ambition hors du commun pour l’époque. Elle a été la cible de détracteurs qui n’ont pas eu assez d’adjectifs pour la salir et si, effectivement, pour arriver à sa place il fallait avoir un caractère bien trempé, elle a compris, à ses dépens, que sans son mari (qu’elle crut mourant lors d’une maladie), elle n’était rien, une simple femme « socialement réduite au second rôle. Le pouvoir féminin avait ses limites. »

Mais il n’y aura pas de second rôle pour Théodora, elle meurt finalement avant lui, le 28 mai 548, âgée d’une cinquantaine d’années. Justinien ne s’est jamais remarié bien que sans enfants légitimes.
Il devait bien être un peu question d’amour entre ces deux-là ! 

Virginia Girod – Theodora – Editions Tallandier – 9791021018228 – 20,90 €

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Théodora. Prostituée et impératrice de Byzance

Virginie Girod

Paru le 08/03/2018

300 pages

Editions Tallandier

20,90 €

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Cette 7e semaine de livre (12 au 18 février) fut dominée par la littérature française. Trois écrivains sont en tête du classement : Jean-Christophe Rufin fait un bon de 12 positions pour se loger à la première place avec D'or et de jungle (12.995 ventes) ; derrière lui, Thomas Schlesser vend 12.473 exemplaires des Yeux de Mona ; enfin, en 3e position, Sylvain Tesson confirme qu'il est un des auteurs de cette rentrée d'hiver — 11.185 ventes pour Avec les fées.

23/02/2024, 11:18

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Comment bifurquer : pour une planification écologique

À une époque où les illusions néolibérales sur l'autorégulation du marché sont remises en question, la notion de « planification » refait surface, notamment en réponse à l'urgence climatique. Mais quelle forme pourrait prendre une véritable planification écologique ? 

23/02/2024, 08:30

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Dans un établissement pénitentiaire russe

Envoyé dans un établissement pénitentiaire russe, Ivan rompt sept années de silence en écrivant à sa sœur, Vera. 

23/02/2024, 07:30

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Qu'est-ce que la psychogénéalogie ?  

La psychogénéalogie propose une approche permettant de comprendre comment les événements, choix professionnels, préférences sexuelles, problèmes de fertilité, troubles de la conduite alimentaire, problèmes sexuels et abus, placement des enfants, syndrome d’anniversaire, et bien d'autres situations vécues sont en réalité influencés par l'histoire de notre famille...

23/02/2024, 06:30

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Bukowski, de liqueur et d'encre

22/02/2024, 17:51

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Scintillation

22/02/2024, 17:23

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Canada, terre de grands espaces et de beaux livres

Si l’on a souvent l’image du Canada comme d’une terre préservée, offrant des paysages naturels à perte de vue, on ne se trompe pas véritablement. Même quand on réside dans une grande métropole, comme Toronto, Montréal ou Calgary et Ottawa, on n’est jamais très loin des immensités sauvages.

22/02/2024, 10:27

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Un père colérique, un oncle arachnophobe, un frère violent

Victoria Nash, à la fin des années 1940, gère d'une main de fer le domaine de son père à Iola, une petite ville entre les montagnes et les rivières du Colorado. Elle est la seule survivante féminine de sa famille et doit cohabiter avec un père colérique, un oncle arachnophobe et un frère violent, tout en s'efforçant de protéger et de préserver le fruit de son amour interdit...

22/02/2024, 08:30

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Ferdinand, une ode à la différence

Ferdinand des possibles est une ode à la différence, à la singularité, à ce que l’on ne connaît pas, à l’imperfection, à l’humanité, à la solidarité, et à la joie aussi. La joie malgré tout.

22/02/2024, 07:30

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Pourquoi l'Espagne ne condamne pas unanimement le régime de Franco ?

Face au contexte d'Espagne tendu, marqué par une recrudescence de discours révisionnistes, l'historienne Sophie Baby se penche sur une énigme complexe : pourquoi l'Espagne ne parvient-elle pas à condamner de manière unanime le régime de Franco ?

22/02/2024, 06:30

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Dubaï : une ville à découvrir par les livres

Devenue la première ville des Emirats arabes unis, la ville de Dubaï séduit de plus en plus une population cosmopolite venue des quatre coins du monde avec des mirages de réussite plein les yeux. Mais quand est-il réellement de cette ville qui s’est taillée une image de carte postale en quelques décennies.  

21/02/2024, 10:36

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Une épidémie mystérieuse sème la désolation parmi les habitants

Shadow Hills est frappée par une épidémie mystérieuse qui sème la désolation parmi ses habitants...

21/02/2024, 08:30

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Échapper à une relation amoureuse destructrice

Sophie Cauchy quitte son poste dans la gendarmerie de la région parisienne et déménage à Millau pour commencer un nouveau chapitre de sa vie, échappant ainsi à une relation amoureuse destructrice. 

21/02/2024, 07:30

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Nicolas Rey : amour et autres supercheries

À cinquante ans, marié et père de deux enfants, Martin Faubert exerce la médecine générale avec une certaine désillusion, pratiquant des tarifs élevés pour ses patients aisés tout en offrant ses services aux plus démunis sans contrepartie. La routine de son quotidien est bouleversée par l'arrivée d'Aurore Rosier, une entrepreneuse confiante dont il tombe amoureux dès leur première rencontre.

21/02/2024, 06:30

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Les secrets d'une émancipation ancestrale

Deux époques, que séparent 35.000 années, et un trait d’union entre-deux : des doigts manquants sur un squelette — découvert lors de travaux de construction illégaux. Hannelore Cayre, dans Les Doigts coupés, se livre à une enquête préhistorique, entre humour et roman, noirs l’un comme l’autre.

20/02/2024, 14:22

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Entre maternité et racines, la quête d'une nouvelle vie

Esther a accouché seule dans un hôpital à Paris. Aux prises avec une dépression post-partum, elle angoisse de ne pas apporter les soins nécessaires à son bébé prématuré, Pablo. Pour se rétablir, elle emménage chez son frère Xavier et sa femme. Une pause qui la ramènera aux huit années passées au Burkina Faso avec son partenaire, Pierre, et une lutte intérieure pour surmonter leur séparation.

20/02/2024, 12:42

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Goa et ses premiers émois amoureux

HIVER2024 - Pour son douzième anniversaire, le vœu le plus cher de Goa est... un retour à la normale, avant la séparation de ses parents, avant de naviguer entre deux foyers, avant l'annonce d'un demi-frère ou d'une demi-sœur à venir. 

20/02/2024, 08:30

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Kylian Mbappé : "la réussite, ça se convoque"

HIVER2024 - Kylian Mbappé, symbole de l'excellence sportive, s'est hissé au sommet de l'arène internationale en peu de temps. Reconnu comme une figure de proue et un exemple à suivre, il rejoint les légendes du football français telles que Kopa, Platini et Zidane, bénéficiant même de la reconnaissance de Pelé. 

20/02/2024, 07:30

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Lionel Duroy : après Le Chagrin, les criminels en question

HIVER2024 - Au fil des siècles, les forces armées ont développé un cadre moral justifiant l'homicide contre d'autres. La question de la fidélité aux commandes, surtout face à des directives contraires à l'éthique, demeure cruciale. 

20/02/2024, 06:30

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Quand l’art de la fête s’invite en littérature

Associer la littérature et la fête, c’est souvent penser rapidement à Gadsby le Magnifique, le splendide roman de Francis Scott Fitzgerald. Pourtant, nombreuses sont les scènes de grands romans à mettre en scène des moments particulièrement exaltants ou, au contraire, très déceptifs et teintés de mélancolie, avec la fête et le jeu en arrière-plan.

19/02/2024, 11:40

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À Lisbonne, comment divague-t-on ?

Il y a toujours une certaine fascination à feuilleter un premier roman, on ne sait pas à quoi s’attendre faute de repères. C’est dans la surprise qu’on s’apprête à rencontrer un auteur, une écriture, une histoire. Parfois cette surprise se transforme en agréable découverte. C’est exactement ce saisissement qu’on ressent en finissant le livre de Juliette Willerval, signant Sur la plage aux éditions de l’Alma, premier roman intriguant, déchaînement de sensations et d’émotions.

19/02/2024, 10:46

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Sous les snipers, il erre dans Sarajevo assiégé

BONNES FEUILLES -Dans cette série émouvante de poèmes en prose, Semezdin Mehmedinović partage son vécu durant le siège de Sarajevo, offrant aux lecteurs une perspective personnelle et touchante sur la guerre.

19/02/2024, 08:30

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Les peurs les plus intimes d'une jeune femme de Tel-Aviv

BONNES FEUILLES - Dans ce récit, qui évoque l'esprit de Filles sages vont en enfer, Tohar Sherman-Friedman oriente sa réflexion non pas sur sa relation à la religion, mais plutôt sur une profonde introspection et sur sa position en tant que femme dans la société.

19/02/2024, 07:30

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"Le lâche, pour le faire, utilise un baiser, et le courageux une épée !"

BONNES FEUILLES - « Et tout homme pourtant tue la chose qu’il aime, / Que tous entendent bien cela, / Il en est qui le font d’un simple regard aigre, / D’autres d’un mot de flatterie, / Le lâche, pour le faire, utilise un baiser, / Et le courageux une épée ! »

19/02/2024, 06:30

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Les Ensablés - Waterloo, Belges ou Français d'Albert du Bois (1872-1940)

Dans cette fiction historique qui prend place durant les Cent-Jours avec comme moment culminant la bataille de Waterloo, un Bruxellois d’origine flamande, Jean Van Cutsem, vit une crise existentielle : alors que le frère de sa fiancée wallonne rejoint Napoléon, il est pour sa part enrôlé dans l’armée hollandaise sous le commandement du Prince d’Orange… Un roman engagé et détonnant, où les questions de l’identité, de la loyauté et du courage s’affrontent avant tout dans le for intérieur d’un jeune soldat jeté malgré lui sur les routes de la guerre.

Par Louis Morès. 

18/02/2024, 09:00

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Une ode romanesque aux gens ordinaires

BONNES FEUILLES - Dans son dernier ouvrage, Philippe Pollet-Villard tisse une histoire qui explore la vie des individus ordinaires, confrontés à des dilemmes moraux et sociaux.

18/02/2024, 08:45

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Le Lotus jaune, à l'avant-garde des lanternes rouges

HIVER2024 - En 1870, la Chine est frappée par une famine dévastatrice. Lin Hei’er, une jeune fille issue d'une famille de bateliers, attire l'attention d'un directeur de cirque grâce à son exceptionnel talent d'acrobate...

18/02/2024, 08:30

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Le Petit Patron, en lumière face à l'ombre

HIVER2024 - Ce recueil de photographies, créé par Lecourieux-Bory pendant la récente récession, a joué un rôle cathartique pour l'auteur suite à l'arrêt de son entreprise en 2013, le menant à devenir un photographe de renom. Les difficultés comme le remboursement du Prêt Garanti par l'État (PGE), les futures convocations de l'URSSAF, et l'inflation accéléreront les faillites dans les mois à venir, l'affectant profondément tant sur le plan professionnel que personnel.

18/02/2024, 07:30