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Les Ensablés - Aujourd'hui "Nez-de-cuir" de Jean de la Varende (1887-1959)

Jean de la Varende (1887-1959)... Ce nom, un jour ou l'autre, au milieu d'une pile de vieux livres du Marché Brancion, ou ailleurs, dans une petite ville, vous avez dû le lire en grosses lettres rouges sur une jaquette défraichie  ornée en deuxième page du sceau d'une bibliothèque municipale qui s'en est débarrassée. Le nom vous a traversé l'esprit, vous l'avez oublié. En matière de livres (mais pas seulement), on ne retient en général que ce qu'on connaît déjà. 

Le 07/11/2015 à 13:48 par Les ensablés

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07/11/2015 à 13:48

Les ensablés

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Par Hervé Bel

Pendant un temps, La Varende a été pourtant été très connu, aussi bien comme historien de son pays de l'Ouche (plusieurs monographies à son actif) qu'en littérature (20 romans, des nouvelles). Il était donc important que ce blogue évoque sa mémoire pour que la prochaine fois vous ne le manquiez pas.

Autant le dire immédiatement, Jean de la Varende, élu membre de l'Académie Goncourt en 1942 en remplacement de Léon Daudet (cliquer ici), ne s'est pas remis de la seconde guerre mondiale. D'abord parce qu'il appartenait à un monde de l'Avant-Guerre que l'on voulait oublier et, de surcroît, à une littérature que l'on pouvait juger trop régionaliste ou passéiste. La jeunesse de 45 découvrait alors de nouveaux romanciers comme Camus, Sartre, Sagan...

A cela s'est ajouté le fait navrant que La Varende a figuré dans la liste noire (septembre 44) des écrivains épurés par le CNE. On lui reprochait d'avoir écrit dans des journaux collaborationnistes "Le Petit parisien" et, plus grave "Je suis partout". C'était vrai, mais il s'avéra que les articles litigieux n'avaient jamais eu de caractère politique: il s'agissait de contributions littéraires, sous forme de nouvelles ou de critiques. Il fut donc rapidement sorti de la liste (dès octobre 44), mais le mal était fait, sa réputation à jamais entâchée, tout comme le fut celle d'André Thérive (cliquer ici). On ne peut s'empêcher de penser que ces deux-là avaient été pour le moins inconscients.

Jean de la Varende

Que La Varende ait été antisémite (à la manière de millions de Français ayant suivi l'Action Française) et l'ami de certains Allemands, il semble également que ce soit peu discutable. Dans son livre L'Epuration des intellectuels, (1996), Pierre Assouline cite ainsi Céline s'offusquant que La Varende soit en liberté, lui "qui recevait chez lui à longueur de mois tout l'Institut allemand". Sauf que Céline, de mauvaise foi, avait écrit des phrases bien plus graves que la Varende, lequel était un homme discret, pétainiste par tradition et nullement nazi, comme avait pu l'être Rebatet. Par ailleurs, rappelons, pour en finir avec les reproches, que le milieu littéraire s'était offusqué de son amitié pour René Benjamin et Sacha Guitry qui, en 1942, l'avaient fait entrer à l'Académie Goncourt, au grand dam Lucien Descaves (cliquer ici). Une cabale, à la libération conduisit La Varende à donner sa démission, geste dont Léautaud, dans son journal, le félicita.

La Varende survécut quatorze ans à la guerre, pour mourir quasiment oublié en 1959.

Son oeuvre mérite d'être redécouverte: outre l'intérêt romanesque, il a écrit la plupart de ses romans en exploitant les archives de sa famille d'une noblesse fort ancienne. Il se dégage de ses textes une impression très forte de vérité, de réalité même, tant les détails de la vie quotidienne, la manière de faire parler les personnages, le choix des mots, semblent tout droit sortis du temps. On y découvre, par exemple, le verbe "musser" signifiant "se glisser", plein d'autres mots qu'il faut avoir la patience de rechercher dans le dictionnaire.

Le style d'un écrivain ne vient jamais de nulle part. En lisant les premières pages de "Nez-de-cuir", j'ai eu immédiatement le sentiment que cette écriture ne m'était pas étrangère, que quelqu'un, avant lui, avait eu la même, ou presque. Qui? Soudain, je me suis souvenu du Chevalier-Des-Touches, le chef d'oeuvre de Barbey d'Aurevilly qu'il faut relire.

Mais oui, c'était bien cela. c'était un peu du Barbey, mais était-ce conscient ou fortuit? Et quelle n'a pas été ma satisfaction de découvrir que La Varende avait écrit deux nouvelles à la manière du "Connétable des lettres" (c'était le surnom de Barbey).

"Nez-de-cuir" (1936) est son roman le plus connu, qui faillit obtenir le Goncourt. Il a été adapté au cinéma par Yves Allegret en 1952, avec, dans le rôle titre, Jean Marais.

Inspiré de la vie d'un oncle de La Varende, ce roman poétique à la fois historique et d'aventures raconte le destin du comte Tainchebraye, jeune homme rallié à l'empire, et qui revient des Cent-Jours défiguré, son nez ayant été coupé à la racine par les Cosaques. Lui qui était beau a désormais le visage d'un monstre, "deux trous comme un mort". Après une longue convalescence, il retourne à son château, la figure recouverte d'un masque de cuir en son milieu. Cachée, l'horreur s'efface, s'oublie, car tout autour du masque, les traits se sont maintenus, et sa chevelure bouclée foisonne.

Désormais, ayant frôlé la mort, il veut vivre, avec fureur, et prouver qu'il peut encore séduire. Tainchebraye, c'est l'homme couvert de femmes, Don Juan monstrueux et qui fascine pourtant. Vêtu avec soin, il promène à travers la Normandie, pendant les chasses ou les fêtes, le mystère de sa blessure. Les femmes en raffolent. Elles ont toujours, pour les hommes souffrants, une infinie tendresse que Tainchebraye prend puis jette, sans jamais être cruel toutefois. La légende du beau jeune homme martyrisé, du jeune seigneur pantelant, avait couru et grossi, et toutes ces jeunes filles regardaient les fenêtres voilées. Elles levaient la tête, ce qui faisait gonfler leur cou nu et saillir leur poitrine où se révélaient de vertigineuses ombres nacrées. "des ombres nacrées", on ne pourrait plus écrire comme ça, mais avouons que c'est joli.

Puis un jour surgit à la suite de péripéties qu'il faut lire, Judith, fille noble bien sûr, belle, opiniâtre comme lui. Vertueuse comme la Madame de Tourvel de Laclos, Judith n'éprouve d'abord pour le mutilé qu'un sentiment de pitié mêlé de réprobation, tandis que Tainchebraye, s'étant d'abord refusé à l'amour, va le découvrir. Ce roman n'est pas le énième texte portant sur la rédemption par l'amour. La blessure du jeune comte n'est pas que physique. Se fatiguant en chasse perpétuelle, en exploits douteux de conquêtes féminines, sa rage de vivre est en réalité un fort désir de mort. Il a la conviction qu'il est damné et ne pourra jamais être heureux. Cette tristesse toujours cachée, comme la symbolise le masque, est bouleversante. La Varende la rend d'autant plus palpable qu'il ne fait que l'effleurer et la suggérer.

Lorsque l'occasion se présente d'épouser Judith, Tainchebraye la laisse passer. Elle se marie avec le vieux marquis de Brives à la sulfureuse réputation. Là encore, pas de clichés. Il n'y aura pas de drame, d'adultère. Aimant Judith, Tachainbraye trouve la force d'aimer ce vieil homme qu'il veillera jusqu'à sa mort. Brives fut-il rien d'autre qu'un puissant acteur durant la fin de sa vie? Quand on pense qu'il eut l'espèce de génie de se vieillir encore en se rajeunissant ouvertement! Il abandonna la perruque à catogan et rouleaux, pour un "Titus" châtaigne sous laquelle il parut un noyau d'olive sec (...) La poudre lui gardait le charme de la seconde jeunesse comme pour certaines femmes blanchies prématurément qui voient resplendir de nouveau leur teint et, sous le contraste, briller leur dernière grâce. Avec la perruque châtaigne, le formidable marquis de Brives arriva à inspirer la pitié; et la pitié, plus que tout, fit oublier le "roué".

Où cela doit-il mener? Le caractère est-il la forme du destin? A la mort de Brives, Judith est libre. Que fera Tachainbraye? Je vous le laisse découvrir.

Au fil des aventures de Nez-de-Cuir, c'est le monde aristocratique de province de la Restauration (1815-1830) qui ressurgit. Certains ne voudront pas s'y pencher, l'estimant périmé. Ce serait dommage. Les beaux livres n'ont pas d'âge. Pour nous qui aimons la littérature, le propos est toujours intéressant quand il est bien dit. Nous lisons dans Proust l'existence d'un monde aussi lointain que l'est celui de Balzac. Proust nous passionne pourtant. Pourquoi pas La Varende, même s'il n'est, avouons-le maintenant qu'il est mort, qu'un petit maître?

Enfin, grâce à lui, ceux que l'histoire intéresse apprendront beaucoup sur la vie quotidienne des années 1815. Par exemple, s'agissant de l'emploi du temps de la Noblesse de 1815, cette chose surprenante: Ces gens-là augmentèrent la durée pour jouir plus de la vie, pour s'amuser mieux: l'invraisemblable est vrai: ils ne voulurent plus dormir! Les visites commençaient à six heures du matin (...) Dans le Rouge et Noir, par exemple, ne verrons-nous pas la maison Rénal debout à cinq heures, quand on ne s'est pas couché tôt la veille?

Ils n'avaient rien à faire que de se recevoir, de cavaler, de broder, et de lire, et pourtant se levaient tôt. C'était l'appétit de vivre. Le livre de La Varende en est traversé. C'est sans doute sa plus grande réussite.

Hervé Bel.

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La littérature française est riche d’innombrables récits tirés de l’Antiquité grecque ou romaine. Sans remonter aux Aventures de Télémaque, nous avons tous lu La Venus d’Ille de Mérimée et son cruel dénouement, Gautier et Arria Marcella, Dumas et sa sulfureuse Acté et bien entendu Salammbô dans lequel Flaubert, de son aveu même, voulut appliquerà l’Antiquité les règles du roman moderne. L’Antiquité comme décor fabuleux et comme recueild’exemples politiques, mais aussi l’Antiquité onirique, féroce et sensuelle dont les jeunes latinistes découvraient avec ébahissement qu’elle reposait, au sens chrétien, sur une immoralité sans limite. Par Antoine Cardinale.

05/12/2021, 09:00

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Les Ensablés - Quinze rounds de Henri Decoin

Henri Decoin a connu plusieurs vies. Il fut tour à tour sportif de haut niveau – et le livre du jour fera montre de la science qu’il avait du noble art, la boxe -, héros de guerre, journaliste et cinéaste. Il fut aussi romancier. L’arbre vengeur a la bonne idée de rééditerune petite pépite, Quinze rounds, récit retraçant l’histoire d’une rencontre de boxe commentée par un boxeur sur le ring en temps réel. L’expérience littéraire y croise étonnamment les gants avec l’expérience sportive. Par Denis Gombert

21/11/2021, 09:19

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Les Ensablés – Les Maîtres du vertige, six romans de “merveilleux scientifique”

L’Arbre Vengeur, jamais en reste pour nous surprendre, nous offre aujourd’hui un très beau livre (sur la forme et le fond), Maîtres du Vertige, qui regroupe six romans de science-fiction — ou plutôt de « merveilleux scientifique », ayant été écrit par des auteurs de langue française du début du vingtième siècle… L’occasion, pour tous les curieux, épris de bonne littérature, de découvrir, non plus un seul auteur oublié, mais toute une littérature « ensablée », un continent, aurais-je envie de dire, dont j’ignorais jusqu’à l’existence. Par Hervé Bel.

08/11/2021, 16:26

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Les Ensablés – La Cité ardente d’Henry Carton de Wiart (1869-1951)  

La ville de Liège doit son célèbre surnom au titre de ce roman historique publié en 1905 (Paris, Perrin) par le comte Henry Carton de Wiart, le premier d’une série de cinq livres constituant le « cycle de la Destinée nationale ». L’ambition de l’auteur, qui s’apprête à occuper d’importantes fonctions gouvernementales au seuil de la guerre, est de renforcer le sentiment national belge en illustrant littérairement des épisodes de vaillance, de courage et de résistance puisés dans l’Histoire. Par Louis Mores

24/10/2021, 16:00

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Les Ensablés - La grande peur dans la montagne (1925) de Charles-Ferdinand Ramuz

L’œuvre de Ramuz comprend une vingtaine de romans. La grande peur dans la montagne est un texte de 1925 qui fait montre d’une grande maturité d’un auteur qui a entamé une carrière littéraire à Paris en 1900, à l’âge de vingt ans. Cependant, à Paris, là où son éditeur Bernard Grasset lui demandera toute sa vie de « se montrer », Charles Ferdinand Ramuz aura à cœur de toujours se mettre en retrait des mondanités. Par pudeur ainsi que par méfiance de la corruption urbaine, Ramuz est avant tout un homme de la terre. Par Denis Gombert

11/10/2021, 16:51

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Les Ensablés - L’univers sévère et lumineux de Maria Borrély (1890-1963)

Maria Borrély, le nom n’est pas connu. Pourtant, il devrait !...Il est toujours émouvant de découvrir des auteurs du passé. Je ne parle pas d’auteurs renommés qu’on lit pour la première fois, mais de ces auteurs complètement oubliés, que plus personne ne lit depuis longtemps, si tant est qu’ils ont déjà été lus. Par François Ouellet. 

27/09/2021, 09:39

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Les Ensablés - Les quatre éléments (1935) d'André Chamson (1900-1983)

« Mort sont les beaux diseurs/Mais le livre est écrit/Morts sont les bâtisseurs/mais le temple est bâti » (F.Mistral) André Chamson fit un voyage au Japon qu’il relate dans ses souvenirs. Nous avons été naturellement chez les geishas qui ne sont pas ce que l’on peut croire. La fille qui était venue sur le tatami pour allumer ma cigarette m’a dit « Monsieur, j’ai lu votre livre les Quatre éléments ». Les quatre éléments étaient devenus « le soleil, la rivière, la montagne » et je ne sais plus quoi… Par Antoine Cardinale

12/09/2021, 14:02

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Les Ensablés – La Rédemption de Mars de Pierre Nothomb (1887-1966)

Au sortir de la Première Guerre mondiale, durant laquelle il a travaillé pour le Gouvernement belge en exil au Havre (Sainte-Adresse) et publié des essais défendant et illustrant les positions de son pays, Pierre Nothomb (1887-1966) mène une vie littéraire entre la Belgique et la France et fait notamment paraître à Paris le roman La Rédemption de Mars (Paris, Plon, 1922). Par Louis Morès.

18/07/2021, 10:00

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La colline Crimée, on y entend le crime et on entrevoit sa douce vie au bord de la mer Noire. Le plus français des Sibériens, Andreï Makine, nostalgique comme jamais et toujours aussi pudique, raconte le XXe siècle de la Russie révulsée, dans l’Ancien calendrier d’un amour.

09/02/2023, 11:33

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La grande biographie romanesque de Franz Kafka

BONNES FEUILLES - Une fascinante biographie de Franz Kafka, un travail de plus de quinze ans, qui allie la précision historique et le souffle romanesque. « Cet ouvrage condense ce que le genre biographique peut donner de mieux. Ce livre, en lui-même, est déjà un grand roman. » Imre Kertész, Prix Nobel de littérature 

09/02/2023, 09:30

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Neal Stephenson face à l'urgence climatique

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